Escapar de la caixa de Pandora: sobre els orígens d'un altre nou coronavirus

per David M. Morens, Peter Daszak, Jeffery K. Taubenberger

Societat

Escapar de la caixa de Pandora: sobre els orígens d'un altre nou coronavirus
Escapar de la caixa de Pandora: sobre els orígens d'un altre nou coronavirus | Comunidad de Madrid

La pandèmia de grip de 1918 va ser l'esdeveniment més mortífer en la història humana (50 milions o més de morts, l'equivalent, en proporció, a 200 milions en la població mundial actual). Durant més d'un segle, s'ha mantingut com un punt de referència contra el qual s'han mesurat totes les altres pandèmies i emergències de malalties. Cal recordar la pandèmia de 1918, quan ens enfrontem a una altra emergència de malalties infeccioses: la creixent epidèmia de la nova malaltia infecciosa per coronavirus (Covid-19), que és causada pel greu coronavirus 2 de la síndrome respiratòria aguda (SARS-CoV-2). Aquest virus s'ha estés per tota la Xina durant almenys 2 mesos, s'ha exportat a, almenys, altres 36 països i ha estat generant més de dos casos secundaris per cada cas primari. L'Organització Mundial de la Salut ha declarat l'epidèmia com una emergència de salut pública de preocupació internacional. Si els esforços de salut pública no poden controlar la propagació viral, prompte serem testimonis del naixement d'una pandèmia mundial mortal.

Em ve a la ment el mite grec de la caixa de Pandora (en realitat un pithos o pitxer): els déus li havien donat a Pandora un pitxer tancat que mai hauria d'obrir. No obstant això, impulsada per les febleses humanes, la va obrir, alliberant les desgràcies i plagues del món.

Per descomptat, els científics ens diuen que el SARS-CoV-2 no va escapar d'un flascó: les seqüències d'ARN s'assemblen molt a les dels virus que circulen silenciosament en els rats-penats, i la informació epidemiològica implica un virus originat en el rat-penat que infecta espècies animals no identificades que es venen en el mercat d'animals vius de la Xina. Recentment hem vist moltes d'aquestes zoonosis emergents, inclòs el SARS, derivat del coronavirus de rat-penat de 2003 (una síndrome respiratòria aguda severa, causat per un coronavirus estretament relacionat amb l'actual), que va estar terriblement prop de causar una pandèmia global mortal, la qual es va evitar només amb la rapidesa de les actuacions de salut pública global i amb la sort1. Ara, 17 anys després, ens trobem davant un precipici similar. Com hem arribem a aquesta situació i què succeirà després?

Hem d'adonar-nos que en el nostre superpoblat món de 7.800 milions de persones, una combinació de comportaments humans alterats, canvis ambientals i mecanismes inadequats de salut pública mundial converteixen fàcilment ara a desconeguts virus animals en amenaces a l'existència humana1-3. Hem creat un ecosistema global dominat per l'ésser humà que serveix com un escenari per a l'aparició i el canvi d'hoste de virus animals, especialment virus d'ARN propensos a errors genètics, les altes taxes de mutació dels quals han brindat, durant milions d'anys, oportunitats per a canviar a nous hostes en nous ecosistemes. El genoma de l'espècie humana va tardar 8 milions d'anys a evolucionar en un 1%. Molts virus d'ARN animal poden evolucionar en més de l'1% en qüestió de dies. No és difícil d'entendre per què veiem cada vegada més l'aparició de virus zoonòtics.

De fet, hem estat observant aquests drames en càmera lenta, durant més d'un mil·lenni, en el cas de la grip pandèmica, que començà amb virus d'ocells aquàtics salvatges que van canviar de portador als éssers humans i que després causaren la transmissió d'humà a humà. Un virus d'un ocell es converteix així en un virus humà. L'aparició del coronavirus va usar una trajectòria diferent, però els principis són similars: el SARS, la síndrome respiratòria del Mitjà Orient (MERS) i la Covid-19 aparentment tenen el seu origen en virus enzoòtics de rat-penat. Els paral·lelismes entre els dos virus del SARS són sorprenents, inclosa l'aparició de rat-penats per a infectar animals venuts en mercats d'animals vius, el que permet l'accés viral directe a multitud d'humans, la qual cosa augmenta exponencialment les oportunitats per al canvi d'hoste. Tals mercats d'animals vius també ha portat a epizoòties aviàries amb casos fatals de "efectes col·laterals" en humans causats per virus de grip no pandèmics adaptats als ocells de corral com els H5N1 i H7N9. Per tant, una pràctica cultural humana en un país molt poblat ha donat lloc així, recentment, a dues pandèmies de coronavirus i milers de casos internacionals greus i mortals de "grip aviària".

Però aquests no són els únics exemples d'emergències virals mortals associades amb comportaments humans2. El VIH va sorgir dels primats i es va propagar per Àfrica a través de rutes de camions i pràctiques sexuals. L'origen de l'èbola continua sent incert, però en 2014-2016 el virus es va propagar explosivament a Àfrica occidental en associació amb la por i el secret, una infraestructura i sistemes d'informació inadequats, i pràctiques insalubres d'infermeria i d'enterrament. Les emergències d'ARNvirus que van causar la febre hemorràgica a l'Argentina i Bolívia es van associar amb pràctiques agrícoles, i la febre hemorràgica boliviana es va propagar a través de Bolívia mitjançant la construcció de carreteres que van fomentar la migració de rosegadors des dels seus reservoris. En el sud-est asiàtic, el virus Nipah va sorgir dels rats-penats a causa de la intensificació de la cria de porcs en un punt calent de biodiversitat ric en rats-penats 6. El xarampió del simi va sorgir als Estats Units a causa del florent comerç internacional de vida silvestre 7. En la dècada de 1980, els mosquits Aedes albopictus van ser propagats a nivell mundial pels humans; i en 2014 i 2015, vam tindre pandèmies de chikungunya i virus del Zika transmesos pel Aedes.

Les grans epidèmies del passat, associades amb l'amuntegament i la mobilitat humanes, així com amb la inadequació de les condicions higièniques, van ocórrer sense arribar a propagar-se a nivell mundial -per exemple, les pandèmies de pesta interregionals dels segles VI, XIV i posteriors; les pandèmies de grip a partir del segle nové; i les pandèmies de còlera a la fi del segle XVIII i principis del XIX. Quan les pandèmies veritablement mundials es van fer comunes -per exemple, la grip en 1889, 1918 i 1957- es van propagar internacionalment per ferrocarril i vaixell. Després, en 1968, la influença es va convertir en la primera pandèmia de propagació per transport aeri, i prompte va ser seguida per l'aparició de la conjuntivitis hemorràgica aguda enteroviral que es va propagar entre aeroports internacionals. Aquests esdeveniments van marcar el començament de la nostra era epidèmica moderna, en la qual qualsevol malaltia que ocórrega en qualsevol part del món pot aparéixer l'endemà al pati posterior del nostre veí. Hem arribat a aquest punt degut al continu augment de la població humana, l'amuntegament, la mobilitat humana, l'alteració ambiental i la complexitat ecosistèmica relacionada amb les activitats i les creacions humanes. El dibuixant Walt Kelly tenia raó fa dècades: "Ens hem trobat amb l'enemic, i ell som nosaltres".

La prevenció i el control de futurs successos pandèmics continua sent una prioritat global 4. Amb la Covid-19, estem veient una repetició de la de 1918? Encara que no vam ser “testimonis” del començament de la pandèmia de 1918, l'evidència suggereix que on siga que va començar, es va estendre silenciosament per tot el món, causant en la seua majoria casos lleus, però també una mortalitat del 0.5 a l'1% o més, una taxa que inicialment va ser massa baixa per a ser detectada quan hi havia una alta taxa de mortalitat de fons per malalties respiratòries no relacionades. Després, de sobte va explotar en els centres urbans, quasi a tot arreu alhora, fent una entrada dramàtica després d'una llarga i sigil·losa aproximació. A hores d'ara estem observant les primeres etapes de l'emergència de Covid-19 en forma del total de casos en creixement i en expansió geogràfica, i existeixen semblances alarmants entre les dues emergències de malalties respiratòries. Igual que la grip pandèmica en 1918, el Covid-19 s'associa amb la propagació respiratòria, un percentatge indeterminat de persones infectades amb casos presimptomàtics o asimptomàtics que transmeten la infecció a altres persones, i una alta taxa de mortalitat 5.

Estem prenent mesures ràpides de salut pública per a evitar que una emergència es convertisca en una pandèmia, inclòs l'aïllament de pacients i contactes per a previndre la propagació secundària. Però, seran adequades aquestes accions? La majoria dels experts estan d'acord que tals mesures no podrien haver evitat la pandèmia d'influença de 1918. De fet, en el segle passat mai hem pogut previndre completament la propagació de la influença a nivell de la població en general, fins i tot amb la vacunació i els medicaments antivirals. El problema és que la majoria dels casos d'influença són asimptomàtics, subsimptomàtics, no diagnosticats o es transmeten abans de l'inici dels símptomes. Podem fer-ho millor amb el SARS-CoV-2, un virus amb un període d'incubació i un temps de generació en sèrie presumiblement més llargs, però amb una proporció encara no determinada de transformació de casos no evidents en casos evidents, i una taxa desconeguda de propagació asimptomàtica? La resposta a aquesta pregunta és crítica, perquè sense la capacitat de previndre aquesta propagació, travessarem un llindar on la prevenció de pandèmies es torna impossible. I no sabrem que hem arribat allí fins que siga massa tard.

Amb sort, les mesures de control de salut pública poden tornar a posar els dimonis al pitxer. Si no ho fan, ens enfrontem a un desafiament descoratjador igual o potser major que el plantejat per la pandèmia de grip de fa un segle. Com es va lamentar el finat premi Nobel Joshua Lederberg en relació amb les malalties infeccioses emergents, "és el nostre enginy enfront dels seus gens". En aquest moment, els seus gens estan sent més llestos en adaptar-se a la infectivitat dels humans i, a vegades, a propagar-se en silenci, sense revelar, fins ara, tots els seus secrets. Però ens estem posant al dia. A mesura que avancem, hauríem de prendre de debò la versió de Hesiodo del mite de Pandora, en la qual Pandora va aconseguir evitar una única fugida: “Només va quedar l'Esperança ..., aquesta va romandre dins del pitxer i no es va allunyar volant".

 

Referències

1. Allen T, Murray KA, Zambrana-Torrelio C, et al. Global hotspots and correlates of emerging zoonotic diseases. Nat Commun 2017;8:1124-1124.

2. Morens DM, Folkers GK, Fauci AS. The challenge of emerging and re-emerging infectious diseases. Nature 2004;430:242-249.

3. Parrish CR, Holmes EC, Morens DM, et al. Cross-species virus transmission and the emergence of new epidemic diseases. Microbiol Mol Biol Rev 2008;72:457-470.

4. Carlin EP, Machalaba C, Berthe FCJ, Long KC, Karesh WB. Building resilience to biothreats: an assessment of unmet core global health security needs. New York: Ecohealth Alliance, 2019.

5. Morens DM, Taubenberger JK. Influenza cataclysm, 1918. N Engl J Med 2018;379:2285-2287.

2/4/2020

N Engl J Med 2020; 382:1293-1295

Autors: De l'Office of the Director (D.M.M.) i el Viral Pathogenesis and Evolution Section, Laboratory of Infectious Diseases (J.K.T.), National Institute of Allergy and Infectious Diseases, Bethesda; i de l'EcoHealth Alliance, New York, New York (P.D.).

 

Només amb el teu suport tindrem viabilitat i independència financera. Amb una aportació de 150€ a la fundació Jordi de Sant Jordi podries recuperar fins al 100% de l'import.

Impulsem Nosaltres La Veu, recuperem Diari La Veu!

Fes-te agermanada ací